Abeja Europea

Abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus, en panal en una colonia.

La abeja melífera occidental, Apis mellifera Linnaeus, se encuentra naturalmente en Europa, Oriente Medio y África. Esta especie se ha subdividido en al menos 20 subespecies (o razas) reconocidas, ninguna de las cuales es nativa de América. Sin embargo, las subespecies de la abeja melífera occidental se han extendido mucho más allá de su área de distribución natural debido a los beneficios económicos relacionados con la polinización y la producción de miel.

Las abejas melíferas “europeas” representan un complejo de varias subespecies europeas entrecruzadas que incluyen; Apis mellifera ligustica Spinola , Apis mellifera carnica Pollmann , Apis mellifera mellifera Linnaeus , Apis mellifera causcasia Pollmann , y Apis mellifera iberica Engel. 

El interés público y la participación en el manejo de las abejas melíferas (apicultura) ha aumentado desde 2006, cuando la aguda desaparición de las abejas obreras de una colonia se describió como trastorno de colapso de colonias (CCD) . Desde entonces, los esfuerzos de investigación en todo el mundo se han centrado en mejorar la salud y las técnicas de manejo de las colonias e identificar las posibles causas del trastorno del colapso de las colonias.

Distribución

Las razas europeas de Apis mellifera se han extendido mucho más allá de su área de distribución natural. Actualmente, las abejas melíferas europeas están naturalizadas en todos los continentes excepto en la Antártida.

Descripción

Como todos los himenópteros, las abejas melíferas tienen determinación del sexo haplo-diploide. Los huevos no fertilizados (sin contribución genética paterna) se convierten en zánganos (machos) y los huevos fertilizados (contribución genética tanto materna como paterna) se convierten en hembras. Las larvas hembras que se alimentan con la dieta estándar de polen , néctar y alimento para cría se convierten en trabajadoras adultas. Las larvas hembras alimentadas con una dieta rica en jalea real, polen y néctar se convierten en reinas.

Las abejas obreras son hembras no reproductivas. Son los más pequeños en tamaño físico de las tres castas y sus cuerpos están especializados para la recolección de polen y néctar. Ambas patas traseras de una abeja obrera tienen una corbicula (canasta de polen; Fig. 2 ) especialmente diseñada para transportar grandes cantidades de polen a la colonia. Las abejas obreras producen escamas de cera en la parte inferior de su abdomen. Las escamas se utilizan para construir el peine de cera dentro de la colonia ( Fig. 3 ). Los trabajadores tienen un aguijón con púas que se desgarra, con el saco de veneno, desde el extremo del abdomen cuando despliegan el aguijón en una víctima de piel dura. Esto resulta en la muerte de la abeja obrera.

Trabajador de abeja europea, Apis mellifera Linnaeus, con polen almacenado en la corbicula de ambas patas traseras.

Figura 2. Abeja obrera europea, Apis mellifera Linnaeus, con polen almacenado en la corbicula de ambas patas traseras. 

Escamas de cera que se producen a partir de la parte inferior del abdomen de una abeja europea obrera, Apis mellifera Linnaeus.

Figura 3. Escama de cera producida por la parte inferior del abdomen de una abeja europea obrera, Apis mellifera Linnaeus. 

La abeja reina ( Fig. 4 ) es la única hembra reproductora en la colonia durante circunstancias normales (algunas obreras pueden poner huevos machos no fertilizados en ausencia de una reina). Su cabeza y tórax son similares en tamaño a los de la trabajadora. Sin embargo, la reina tiene un abdomen más largo y regordete que el de una obrera. La reina también tiene un aguijón, pero sus púas se reducen. En consecuencia, ella no muere cuando lo usa.

Una abeja melífera europea reina sin marcar, Apis mellifera Linnaeus (izquierda), y una reina que ha sido marcada con un pequeño toque de pintura (derecha) en el panal.

Figura 4. Una abeja melífera europea reina sin marcar, Apis mellifera Linnaeus (izquierda), y una reina que ha sido marcada con una pequeña gota de pintura (derecha) en el panal. 

Los zánganos son la casta masculina de las abejas melíferas. La cabeza y el tórax del zángano son más grandes que los de las castas femeninas, y sus grandes ojos parecen más “como moscas”, tocándose en la parte superior central de la cabeza. Su abdomen es grueso y romo al final, con forma de bala en lugar de puntiagudo al final como ocurre con las castas femeninas ( Fig. 5 ).

Drone (macho) abeja melífera europea, Apis mellifera Linnaeus a la izquierda y una abeja melífera europea obrera a la derecha.

Figura 5. Abeja melífera europea zángano (macho), Apis mellifera Linnaeus a la izquierda y una abeja melífera europea obrera a la derecha. 

Todas las abejas melíferas sufren una metamorfosis completa. Esto significa que tienen distintas etapas de desarrollo (huevo, larva, pupa y adulto; Fig. 6 ). El tiempo de desarrollo típico desde el huevo hasta el adulto varía según la casta. Los drones tienen el desarrollo más largo (24 días), los trabajadores son intermedios (21 días) y las reinas son las más rápidas (15-16 días).

Etapas de vida de una abeja melífera, larvas (izquierda), pupa (centro), adulta (derecha).

Figura 6. Etapas de vida de una abeja melífera, adulta (izquierda), pupa (centro), larvas (derecha). 

Huevos: los huevos de las abejas miden de 1 a 1,5 mm de largo y parecen un pequeño grano de arroz. La reina pone huevos en celdas de cera hexagonales individuales en el área de cría del panal ( Fig. 7 ). Después de 3 días, los huevos eclosionan y emergen las larvas. Los huevos de abejas pueden ser difíciles de ver, pero su presencia indica que hay una reina ponedora en la colonia (una herramienta muy útil cuando se inspecciona una colonia de abejas administrada).

Larvas: En la colonia de abejas melíferas, las larvas se denominan “cría abierta” porque las células están destapadas ( Figs. 6 y 7 ). El número de días que una abeja pasa como larva varía según la casta (trabajadora: 6 días, zángano: 6,5 días, reina: 5,5 días). Las larvas son blancas y se encuentran en forma de “C” rizada en la parte inferior de su celda de cera. Cuando las larvas maduras están listas para mudar y convertirse en pupas, extienden sus cuerpos a una posición vertical en la celda, y los trabajadores adultos que atienden a la cría cubren las larvas prepupales con una capa de cera.

Pupas: Debajo de la capa de cera, las larvas de abejas melíferas prepupales se transforman en pupas ( Fig. 6 ). Las pupas permanecen bajo el recubrimiento de cera hasta que mudan a un adulto y mastican para salir de la celda. Las pupas se denominan “cría tapada” porque las células están tapadas ( Fig. 7 ). Al igual que en la etapa larvaria, el tiempo de desarrollo de la pupa varía según la casta (trabajadora: 12 días, zángano: 14,5 días, reina: 8 días).

Adultos: las abejas melíferas adultas ( Fig. 6 ) están cubiertas de pelos ramificados y pueden dividirse en tres regiones corporales: cabeza, tórax y abdomen ( Fig. 8 ). Las características principales de la cabeza son los ojos compuestos y las antenas. Dos pares de alas y tres pares de patas que se adhieren al tórax. Se crea una ‘cintura’ delgada por una constricción del segundo segmento abdominal. La característica externa más notable del abdomen es el aguijón. Solo las abejas hembras tienen un aguijón, ya que se origina a partir de un ovipositor modificado.

Un marco de panal de una colonia de abejas melíferas europea gestionada que contiene todas las etapas de vida de las abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus, y abejas obreras que atienden a la cría en desarrollo.  La reina se puede ver en la esquina inferior derecha.

Figura 7. Un marco de panal de una colonia de abejas melíferas europea gestionada que contiene todas las etapas de vida de las abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus, y abejas obreras que atienden la cría en desarrollo. La reina se puede ver en la esquina inferior derecha. 

Trabajador de abejas europeas, Apis mellifera Linnaeus, forrajeando en una flor.  Nótese los pelos que cubren el cuerpo y la "cintura".  creado por la constricción del segundo segmento abdominal.

Figura 8. Abeja melífera europea obrera, Apis mellifera Linnaeus, alimentándose de una flor. Note los pelos que cubren el cuerpo y la “cintura” creada por la constricción del segundo segmento abdominal. 

Las abejas melíferas europeas no se distinguen fácilmente de la raza de las abejas melíferas africanas presentes en las Américas. Sin embargo, las abejas melíferas europeas son un poco más grandes que las abejas melíferas africanas. El personal de laboratorio utiliza análisis morfométricos de los patrones de nervadura de las alas y el tamaño de varias partes del cuerpo para diferenciar las abejas melíferas europeas de las abejas melíferas africanas / africanizadas. Además, el análisis genético puede distinguir e identificar el mestizaje entre subespecies.

Biología

En la colonia de abejas melíferas, el trabajo se divide entre los individuos según la casta y la edad. El único propósito de un dron es aparearse con una reina virgen de otra colonia. La reina es la única ponedora de huevos en la colonia y es responsable de producir toda la descendencia de la colonia (hasta 1500 huevos / día). Las abejas obreras se denominan así porque realizan todas las tareas de mantenimiento de las colonias. Cada trabajador realizará diferentes tareas exclusivamente en un orden predecible en función de su edad. A esto se le llama politismo relacionado con la edad. Los trabajadores más jóvenes cuidan las crías (huevos, larvas y pupas) mientras que los trabajadores mayores construyen un peine de cera, manejan los depósitos de alimentos dentro de la colonia ( Fig. 9 ) y protegen la entrada de la colonia. Los trabajadores más viejos son recolectores; estas son las abejas melíferas que la gente encuentra más.

La miel (izquierda) y el polen (derecha) se almacenan en un panal de cera dentro de la colonia.

Figura 9. Miel (izquierda) y polen (derecha) almacenados en un panal de cera dentro de la colonia. 

La cohesión de la colonia de abejas depende de una comunicación eficaz. Las abejas melíferas se comunican principalmente dentro de la colonia a través de señales químicas llamadas feromonas. Los trabajadores, los zánganos y las reinas tienen varias glándulas que producen feromonas. Estas feromonas incluyen la feromona de la reina mandibular que permite a una colonia detectar la presencia de su reina, feromonas de cría que señalan el tipo de cuidado que requieren las abejas inmaduras en la colonia y feromona de Nasanov ( Figura 10 ) que comunica la ubicación de la colonia. a los trabajadores que pueden haber sido desplazados en una colonia de disturbios.

Abeja melífera europea obrera, Apis mellifera Linnaeus, exponiendo la glándula de Nasanov en la punta del abdomen y abanicando sus alas para liberar la feromona de Nasanov cuando se perturba la colonia al quitar la tapa.

Figura 10. Abeja melífera europea obrera, Apis mellifera Linnaeus, exponiendo la glándula de Nasanov en la punta del abdomen y abanicando sus alas para liberar feromona de Nasanov cuando la colonia fue perturbada al quitar la tapa. 

Uno de los comportamientos más notables de las abejas melíferas es la picadura. El aguijón es un comportamiento defensivo que utilizan las abejas obreras para proteger a la colonia. Cuando se detecta un intruso en la colonia, las abejas guardianas liberan una feromona de alarma que provoca una respuesta defensiva por parte de la colonia. Además, cuando una abeja pica, libera feromonas de alarma para atraer a más abejas a picar el lugar donde fue picado. Todas las abejas obreras mueren después de picar, y las abejas melíferas europeas rara vez pican sin provocación.

Ciclo de vida

Debido a su historial de vida altamente social, las colonias de abejas pueden considerarse superorganismos. Esto significa que toda la colonia, en lugar de las abejas individualmente, se considera la unidad biológica. Con eso en mente, las abejas melíferas se reproducen no produciendo más abejas individuales, sino más bien produciendo más colonias. 

Las abejas europeas suelen enjambrar en la primavera y principios del verano, cuando los recursos de polen y néctar son abundantes. Para iniciar el proceso de enjambre, la colonia produce de 10 a 20 hijas reinas. Cuando las hijas reinas están en la etapa tardía de pupa, la reina madre y aproximadamente 2/3 de los trabajadores adultos abandonan la colonia y viajan a un lugar donde se fusionarán ( Figura 11 ) mientras envían trabajadores exploradores en busca de un lugar para establecer una nueva colonia (típicamente una cavidad cerrada, como el hueco de un árbol).

Un enjambre reproductivo de abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus, se fusionó en la rama de un árbol mientras los trabajadores exploradores buscan un lugar para establecer la nueva colonia.

Figura 11. Un enjambre reproductivo de abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus, se fusionó en la rama de un árbol mientras los trabajadores exploradores buscan un lugar para establecer la nueva colonia.

Las hijas reinas de la colonia original emergen como adultas y luchan hasta que una sola reina permanece viva, a menos que una reina emerja antes que sus hermanas, en cuyo caso buscará y matará a sus hermanos por nacer. Después de un breve período de maduración adicional, la reina hija restante abandona la colonia para aparearse con unos 15 zánganos. Todo apareamiento ocurre en las primeras 2 semanas de la vida de una reina, fuera de la colmena y en el aire en las áreas de congregación de drones. Luego, la reina almacena el esperma recolectado en su espermateca por el resto de su vida. Una vez apareada con éxito, la reina hija comienza a poner huevos, completando así ambas mitades del proceso de enjambre.

Las abejas melíferas europeas están adaptadas a los climas templados, donde solo hay una temporada corta con generosas cantidades de polen y néctar disponibles. Por esta razón, suelen enjambrar solo una vez al año. El resto de la primavera / verano se dedica a recolectar y almacenar suficiente néctar y polen para generar las reservas de alimentos necesarias para sobrevivir el otoño y el invierno.

Este comportamiento de captura de recursos es lo que hace que las abejas melíferas europeas sean excelentes productoras de miel. El néctar se recolecta de las flores y se transforma en miel mediante procesos enzimáticos y deshidratación dentro de la colonia. En este momento, la miel se tapa en el panal de cera donde puede permanecer fresca casi indefinidamente, dependiendo de la fuente original del néctar. Los apicultores y cazadores de miel pueden recolectar este panal de miel para el consumo humano.

Importancia económica

Las abejas melíferas europeas son un componente establecido del sistema agrícola de los Estados Unidos. De hecho, la polinización por las abejas contribuye significativamente a la producción mundial de alimentos. Las abejas polinizan más del 30% de los alimentos que comemos, y en los Estados Unidos se estima que las abejas polinizan cultivos por valor de hasta $ 15 mil millones cada año. Además de brindar servicios de polinización, las abejas melíferas también producen otros productos que la gente usa, como miel, polen, cera, jalea real y propóleo.

Gestión

El manejo de las abejas melíferas es popular en todo el mundo y varía mucho en estilo y escala. Los apicultores comerciales pueden mantener 2.000 o más colonias, mientras que un apicultor aficionado puede tener tan solo una. El equipamiento utilizado para albergar las colonias de abejas también es muy diverso. Algunos de los estilos de equipo más populares incluyen pinchos, barra superior, goma de mascar y colmenas Langstroth, siendo la colmena Langstroth la más utilizada en los Estados Unidos ( Fig. 12 ). La colmena Langstroth presenta cajas intercambiables (alzas) con marcos extraíbles (peines) que permiten la inspección de colonias, el tratamiento de plagas / enfermedades y la recolección de miel sin destruir la colonia.

Colmenar de abejas melíferas europeas gestionadas, Apis mellifera Linnaeus, colonias en colmenas Langstroth.

Figura 12. Colmenar de abejas melíferas europeas gestionadas, Apis mellifera Linnaeus, colonias en colmenas Langstroth. 

Los patógenos y plagas de las abejas melíferas se han extendido por todo el mundo con el movimiento de las abejas melíferas europeas. En los Estados Unidos, las abejas melíferas europeas son susceptibles a una amplia gama de infecciones virales, fúngicas y bacterianas que incluyen, entre otras, el virus del ala deformada, la cría de tiza, la nariz , la loque europea y la loque americana. Las abejas melíferas europeas también albergan plagas naturales, como los ácaros traqueales y las polillas de la cera , y las introducidas, como los pequeños escarabajos de las colmenas (una plaga de abejas melíferas de África) y los ácaros Varroa (un parásito de las abejas melíferas de Asia).

Los apicultores utilizan estrategias de manejo integrado de plagas para mantener los impactos de los numerosos problemas relacionados con plagas y patógenos por debajo de un umbral aceptable. Algunos de estos métodos de control incluyen la selección de ubicaciones de colmenas apropiadas, alimentación suplementaria, captura de plagas en colonias, reemplazo de reinas, tratamientos preventivos y control químico.

Colonias molestas de abejas melíferas europeas, Apis mellifera Linnaeus.  Izquierda: abejas obreras a la entrada de una colonia en la pared exterior de una casa.  Derecha: la parte inferior del techo de una cochera ha sido cortada para exponer los peines de cera de una colonia.

Figura 13.  Colonias molestas de abejas melíferas europeas,  Apis mellifera  Linnaeus. Izquierda: abejas obreras a la entrada de una colonia en la pared exterior de una casa. Derecha: la parte inferior del techo de una cochera ha sido cortada para exponer los peines de cera de una colonia.

Las propias colonias de abejas melíferas también se pueden considerar una plaga cuando un enjambre salvaje establece una nueva colonia en un lugar indeseable, como la pared de una casa, un buzón de correo o algún otro lugar donde entrarán en contacto frecuente con los humanos ( Figura 13 ). En este caso, se debe contactar a un apicultor o profesional capacitado para eliminar la colonia molesta.

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